科学家表示,在远古时期,澳洲内陆地区曾有许多巨大的猛兽生活于此,像是咬力十足的袋狮、高如卡车的袋鼠和体型如犀牛般的袋熊等,如今这些远古猛兽已从地球上消失,但我们还是能透过化石窥见它们在千万年前留下的痕迹。最近,生物学家在昆士兰州著名的化石采点「里弗斯利」(Riversleigh)发现了一种全新的袋狮化石,并将它命名为「Lekaneleo roskellyae」。

澳洲内陆发现已灭绝数百万年的新型袋狮化石!体型「小如猫」、曾被誉为「动物界刽子手」
澳洲内陆发现已灭绝数百万年的新型袋狮化石!体型「小如猫」、曾被誉为「动物界刽子手」

位在澳洲昆士兰内陆的里弗斯利(Riversleigh)不仅被列为世界遗产之一,同时也是澳洲最著名的化石遗址,由于位置偏远,没有人为破坏且石灰岩地形将澳洲的哺乳动物演进史完好封存,可追溯距今约2300 万至1500 万年前的动物化石标本,有利古生物学家藉由化石拼凑哺乳动物故事。

图为艺术家多萝西·邓菲(Dorothy Dunphy)对里弗斯利(Riversleigh)古老雨林的印象,据载这里在千百万年前曾是Lekaneleo 生活的地方
图为艺术家多萝西·邓菲(Dorothy Dunphy)对里弗斯利(Riversleigh)古老雨林的印象,据载这里在千百万年前曾是Lekaneleo 生活的地方

日前,新南威尔士大学(UNSW)研究人员在《脊椎动物古生物学杂志》上发表的一篇新论文,指出考古学家于该地发现一具被命名为Lekaneleo roskellyae 的化石遗骸,并表示,这是有史以来发现的「最小袋狮」品种,大约只有家猫的大小,推估是渐新世-中新世(大约23 至3,400 万年前)生活在古代澳大利亚雨林的物种。

千百万年前Lekaneleo 曾生长活动的古老雨林,如今已形成干旱贫瘠的灌木丛林
千百万年前Lekaneleo 曾生长活动的古老雨林,如今已形成干旱贫瘠的灌木丛林
澳洲最著名的大型动物Diprotodon ,该模型现展于澳洲博物馆中
澳洲最著名的大型动物Diprotodon ,该模型现展于澳洲博物馆中

由于此前也曾有其他品种的袋狮遗骸被发现,其中最知名的就是在西澳博物馆中展出的Thylacoleo carnifex 骨架,根据当时的记载,袋狮被视为是所有已灭绝的哺乳类动物中,咬劲最强的肉食性物物,一支体型重达100 公斤的袋狮,咬力可以媲美一头250 公斤重的狮子,它的前肢极为强壮,并有可收缩的爪子、锋利的前齿及强壮的颚肌,能够将骨头切成薄片,综合上述特征,推测它有可能还会爬树,并保存猎物的腐肉。

澳洲内陆发现已灭绝数百万年的新型袋狮化石! 体型「小如猫」、曾被誉为「动物界刽子手」
澳洲内陆发现已灭绝数百万年的新型袋狮化石! 体型「小如猫」、曾被誉为「动物界刽子手」

尽管Lekaneleo roskellyae 最初被认为是Priscileo 科(袋狮的另一种科),但研究小组发现它牙齿组成元素与Priscileo 科存在着差异,并与从前见过的其他物种都非常不同,表明它实际上是一种袋狮家族树状图上的不同分支,属于一种全新物种

远古澳洲最著名的巨型动物Diprotodon ,该模型现展于澳洲博物馆中
远古澳洲最著名的巨型动物Diprotodon ,该模型现展于澳洲博物馆中

而身为研究人员之一的Archer 博士也提到:「袋狮是澳洲大陆特有的肉食性​​动物,关于它的灭绝原因向来是一层迷雾,而当解剖这次发现的袋狮头骨时,得到的结果是,该袋狮很有可能只生活在树上,而且猎食对象是鸟类、蛇类和小动物等,对此有了全新的认识,这与我们之前见过的其他任何相关物种有很大的不同,也是将它列为新种袋狮的原因。」

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